Los niños son más competentes de lo que imaginamos

Al nacer, los recién nacidos ya poseen algunas habilidades perceptivas, aunque en una etapa temprana: pueden identificar objetos con la mirada y prestar atención a los sonidos, prediciendo que anticipan algo que observar.

En este caso su ritmo cardíaco se desacelera, indicando un aumento de la atención, pero si se repite varias veces el mismo estímulo sonoro (por ejemplo si la misma persona llama repetidamente al bebé por su nombre), esta respuesta fisiológica se atenúa, según se establece. una forma rudimentaria de aprendizaje: la adicción.

Objetos en el espacio

Para adaptarse al entorno de vida, un niño pequeño no solo debe ser capaz de percibir diferentes mensajes sensoriales, también debe procesarlos e integrarlos para construir una imagen compuesta de la realidad.

Con solo unos días de vida, los recién nacidos pueden seguir visualmente un sonido, como el de una campanita moviéndose en el espacio: esto indica una integración visual-auditiva y la capacidad de vincular los movimientos a las percepciones sensoriales.

Posteriormente, entre los 4 y 6 meses, los bebés demuestran que conocen algunos aspectos de la realidad de una manera bastante compleja; por ejemplo, tienen la percepción de objetos ocultos y representan las relaciones entre objetos en un espacio tridimensional.

Imagínese mostrarle una pelota a un niño pequeño y luego colocarla en el piso, detrás de una tableta que la esconde. Si bajamos la tabla, se detendrá a mitad de camino porque está bloqueada por la pelota.

Sin embargo, si hacemos desaparecer la bola sin que el bebé se dé cuenta, la tabla no encontrará ningún obstáculo y podremos bajarla al suelo. Esta última situación sorprende a los bebés, porque esperan que la pelota siga en su lugar y evite que la tabla se caiga.

La capacidad de comprender que algo no deja de existir solo porque desaparece de la vista es un aspecto fundamental del desarrollo de la mente infantil. y es definido por los psicólogos con la expresión «permanencia del objeto».

Es una habilidad que madura rápidamente durante los primeros meses de vida. Si se esconde un carro de juguete detrás de una pantalla, y luego se saca una camioneta, los niños reaccionan de manera diferente según su edad: los más pequeños, de 5-6 meses, continúan siguiendo el segundo objeto con la mirada, atraídos por su movimiento, y parecen no prestar atención a la desaparición del automóvil; los de 12-15 meses, en cambio, buscan el carro de juguete detrás de la pantalla, demostrando que están al tanto de su desaparición.

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Reglas «espaciales» y «figurativas»

En resumen, los niños más pequeños, para establecer la identidad de los objetos, siguen reglas puramente «espaciales»: se basan en su posición (si son objetos estacionarios) o en su trayectoria (si son objetos en movimiento), sin tener en cuenta ni de la apariencia del objeto ni del hecho de que pueda ocultarse.

En una fase más madura se dan cuenta de que están en presencia de dos objetos diferentes: la regla «espacial» es suplantada por la regla «figurativa». A medida que pasan los meses, los niños se vuelven capaces de pensar en objetos – y acciones – que están fuera de su campo visual, representándolos mentalmente.

Comportamientos «perseverantes»

Pero si los niños poseen la noción de permanencia del objeto tan temprano, ¿por qué se observan con frecuencia los llamados comportamientos “perseverantes”? Tomemos un ejemplo: cuando un objeto se oculta varias veces en el mismo lugar y luego en un lugar nuevo, los niños pequeños tienden a mirar este último pero siguen buscando el objeto en el lugar donde más a menudo estuvo escondido.

Una explicación plausible es que ya tienen una capacidad rudimentaria para representar mentalmente el objeto, gracias a la memoria de trabajo, pero son «Víctimas» de la inmadurez de su corteza frontal, que aún no se ha desarrollado adecuadamente. Ésta es una hipótesis en línea con las observaciones clínicas realizadas en adultos con traumatismos en la corteza frontal que impiden el pleno ejercicio de sus funciones.

Estas personas adoptan el mismo tipo de «comportamiento perseverante» típico de los bebés: continúan repitiendo las mismas acciones de respuesta y son incapaces de cambiar su repertorio motor-conductual.

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Niños y números

Los niños en edad preescolar tienen muchas otras habilidades. Se ha demostrado, por ejemplo, que ya a los 2-3 años saben distinguir entre distintas entidades en función del número: si les muestras varias figuras basadas en series de dos (dos peces, dos manzanas, dos triángulos. ..), tienden a aburrirse (o acostumbrarse), y esto se traduce en un tiempo de observación reducido.

Sin embargo, si en este punto les mostramos dos figuras nuevas, una con dos gatos y la otra con tres, los niños mirarán más a la segunda, lo que es un signo de renovada atención (lo mismo ocurre si las series iniciales son tres . y luego pasamos a una figura de dos). Básicamente, los niños tienen sentido del número.

Además, los niños de 2 años reconocen la progresión numérica hasta 4 o 5, como demuestra este pequeño experimento: al niño se le muestran dos bandejas, una con dos cajas y la otra con una sola caja. El que tiene dos latas está «ganando» y le da derecho a un premio.

Si posteriormente volvemos a mostrar las dos bandejas, esta vez con tres latas en una y cuatro en la otra, o cuatro y cinco, los niños siempre elegirán la bandeja con más latas, para recibir el premio (aunque las más numerosas sean más pequeñas que menos numerosos).

El experimento muestra que incluso a esta edad, los niños, incluso si no pueden contar o definir verbalmente 3, 4 y 5, son capaces de comprender valores numéricos.

En pocas palabras, la presencia de un lenguaje desarrollado para apoyar el pensamiento numérico no es necesaria y, de manera más general, la mente del niño «funciona» incluso antes de empezar a hablar.

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